Thetford blijft vernieuwen

Fabrieksbezoek in Etten-Leur

WL-160203-004

[© WillemLaros] Een Thetford koelkast in wording. Er komt heel wat handwerk aan te pas!

 

‘Alle cassettetoiletten die wij voeren worden hier gemaakt”, vertelt Robbert Konings, manager Process Engineering & QSE van Thetford tijdens een rondgang door de fabriek in het Brabantse Etten-Leur. Alleen de aloude Porta Potti wordt in China geproduceerd. “De cassettetoiletten worden in zoveel verschillende uitvoeringen gemaakt voor de diverse fabrikanten van caravans en kampeerauto’s dat het beter is om de productie hier te hebben: deze fabrikanten zitten immers om ons heen: in Duitsland, Engeland, Frankrijk en Slovenië.” Kleine onderdelen zonder onderlinge verschillen komen deels wel uit China.

De wensen van de fabrikanten hebben betrekking op onder meer de wateraansluiting en de stroomaansluitingen, de stekker keuze dus. Alleen al voor het C200 cassettetoilet bestaan honderd verschillende ‘uitvoeringen’. “De caravanindustrie is nog niet zo gestandaardiseerd als de auto-industrie, al wordt er nu wel vooruitgang geboekt.”

Test

Elk cassettetoilet wordt, voordat het de fabriek verlaat, getest op werking en waterdichtheid. Op de foto zien we de eindtest. De jaarproductie bestaat uit 160.000 cassettetoiletten.

In 2002 is Thetford gestart met de productie van koelkasten. De allereerste exemplaren zijn uit 2001, maar de productie in de fabriek, die werk biedt aan in totaal 350 medewerkers,  kwam een jaar later goed op gang. De grote concurrent op dit gebied is uiteraard Dometic, die nog steeds marktleider is als het om koelkasten gaat. Zoals Thetford dat is als het cassettetoiletten betreft.

De productie van de koelkasten begint met… karton. Het kunststof binnendeel, dat wat wij zien bij het openen van de koelkast, wordt geleverd door een bedrijf dat honderd meter verderop zit en dagelijks aanvoert. Karton, kunststof en een metalen lijst worden met tape en lijm bijeen gehouden: die constructie gaat een machine in waar schuim zorgt voor stevigheid en isolatie.

Grote koelkasten

De trend bij de koelkasten is groter. Geen tafelmodellen meer onder het keukenblad, maar hoge koelkasten ernaast, met een apart vriesdeel. Ook de smallere hoge kast is populair. “De vraag naar grotere koelkasten neemt zo’n vlucht dat wij meer productielijnen geschikt aan het maken zijn voor deze modellen”, aldus Konings.

Ook de koelkasten worden stuk voor stuk op veiligheid en werking getest voordat zij de fabriek verlaten.

De productie bij Etten-Leur van zowel cassettetoiletten als koelkasten is volledig ‘vraag-gestuurd’. Er wordt dus alleen geproduceerd wat al door de voertuigfabrikanten is besteld. Afhankelijk van de vraag wordt er in één, twee of soms zelfs drie ploegen gewerkt. De dag dat ik er was ging de productie van hoge koelkasten tot ’s avonds 23 uur door.

Miljoenen liters

WL-160203-011

[© WillemLaros] Miljoenen liters Aqua Kem worden er jaarlijks geproduceerd.

De derde poot aan Thetford is de productie van vloeistoffen voor het draagbare toilet. Aqua Kem Blue en Aqua Kem Green zijn bij iedere kampeerder bekend: beide vloeistoffen komen ook uit de fabriek in Etten-Leur. In totaal gaat het om vijf miljoen liter op jaarbasis… De sachets zijn in water oplosbaar en sterk geconcentreerd voor een gemakkelijke dosering.

Een volledig nieuwe ontwikkeling is die van een machine die in staat is zonder tussenkomst van de gebruiker een cassettetank te reinigen en desgewenst te voorzien van een nieuwe hoeveelheid Aqua Kem Blue. De eerste generatie van een dergelijke machine functioneert al op enkele Nederlandse (RCN) campings, aan de tweede generatie van een dergelijke machine wordt momenteel hard gewerkt. De verwachting is dat deze halverwege dit jaar productierijp is. Ik mocht al even een proefmodel bekijken en ‘gebruiken’ en dat was bijzonder veelbelovend. Wordt vervolgd dus!